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Radiología
De qué manera funciona el procedimiento

En numerosas formas, la exploración por TAC funciona de manera muy similar a otros exámenes de rayos X. Los rayos X son una forma de radiación – al igual que la luz o las ondas de radio – que se dirigen al cuerpo luego de su paso a través de la parte del cuerpo que está siendo examinada. Diferentes partes del cuerpo absorben los rayos X en distintos grados. Está diferencia crucial en la absorción es la que permite que las partes del cuerpo sean distinguidas entre sí en una placa de rayos X o en una imagen electrónica de TAC.

En un examen de rayos X convencional, una cantidad pequeña de radiación se dirige a, y atraviesa la parte del cuerpo que está siendo examinada, registrando una imagen sobre una placa electrónica especial para registro de imágenes digitales. En los rayos X los huesos aparecen blancos, el tejido blando (en órganos tales como el corazón y el hígado) se ve en gamas de color gris y el aire aparece de color negro.

Con la exploración por TAC, numerosos haces de rayos X y un conjunto de detectores electrónicos de rayos X rotan alrededor de usted, midiendo la cantidad de radiación que se absorbe en todo su cuerpo. El explorador tomará una serie de imágenes y entonces la mesa se moverá (exploración axial). En ciertas ocasiones, la mesa de examen se moverá durante la exploración, de manera que el haz de rayos X siga una trayectoria en forma de espiral (exploración espiral o helicoidal). Un programa especial informático procesa este gran volumen de datos para crear imágenes transversales y bidimensionales de su cuerpo, que luego se muestran en un monitor.

Las imágenes por TAC a veces se comparan con mirar dentro de un pan que se corta en finas rodajas. Cuando las finas imágenes son rearmadas por medio de un software informático, el resultado consiste en una visualización multidimensional muy detallada del interior del cuerpo.

El perfeccionamiento en la tecnología de detectores permite que los nuevos dispositivos de exploración por TAC obtengan imágenes con cortes múltiples en una sola rotación. Estos dispositivos de exploración, llamados "TAC de imágenes múltiples" o "multidetector TAC" permiten obtener cortes más delgados en menor tiempo, con resultados más detallados y capacidades de visualización adicionales.

Los dispositivos de exploración por TAC modernos son tan veloces que pueden explorar amplios sectores del cuerpo en tan sólo unos segundos, e incluso más rápido en niños. Dicha velocidad es un beneficio para todos los pacientes, pero especialmente para los niños, los ancianos y las personas gravemente enfermas, ya que este tipo de pacientes podrían tener dificultades para permanecer quietos, incluso por el breve período de tiempo necesario para obtener las imágenes.

La tomografía computarizada por haz de electrones (EBCT) es una alternativa a la TC convencional para la medición del calcio coronario. En la EBCT, un haz de electrones es enviado a un anillo que hace de blanco, ubicado alrededor del paciente. El haz crea rayos X en los anillos blanco, que se irradian a través del paciente hacia el detector que está en el extremo opuesto del tubo del explorador. Debido a que la máquina no tiene partes movibles, puede adquirir hasta 20 imágenes por segundo (lo suficientemente rápido como para evitar cualquier borrosidad causada por el latir del corazón). Si bien se ha demostrado que la EBCT y la TC poseen una precisión similar para determinar la cantidad de calcio coronario, la EBCT no está ampliamente disponible, ya que es menos versátil que la última generación de exploradores de TC de alta velocidad.